Tuesday, 29 July 2014

Israel - Loser in a winning battle

My latest piece published by BBC-Vietnam on Gaza. Here are a few summary points:


1.  Israel has become a loser in its own winning war partly because of the social media's devastating force. Pro-Palestine supporters won the world's vulnerable hearts by posting a bombardment of children's bodies torn apart by shrapnel. Nothing is louder than an image of an innocent child being destroyed by the war. If the photo of Nick Ut capturing Napalm girl being burned in 1972 helped to stop the war in Vietnam, there are thousands of "Nick Ut" out there posting millions of "Napalm girls" to surely make Israel look like a monster. On top of that, in a conflict between a state-actor and a non-state actor, the latter can win just by staying alive.

2. Israel has been using "deterrence" war strategies in dealing with Hamas, which requires to show it is ready to act even against its own best benefit. This explains why Israel is firm on its standing even though its leaders know more than anyone else that each civilian's death is a big blow to tarnish Israel's image.

3. It is crucial to know that not all people in Gaza support Hamas, many of them are victims of the war between Israel and Hamas, having no other option but to face a catastrophic crossfire while Israel brutally attempts to destroy Hamas's rocket and tunnel systems. Israel argues that Hamas stores weapons in civilian's living areas so to make it hard for Israel to hit without killing the innocent.

4. Last but not least, while the world's outcry for Palestinian's casualties is completely justified, and Israel is having nothing less than a massacre in Gaza, and this horrendous situation is a shame on humanity, there is still a difficult question but should  not be avoided otherwise: "What would each side do if they had the ultimate power to destroy?". Israel does not need that hypothesis. They already have that power. With their military capacity they can flatten Gaza and kill every living thing in a day. But what if Hamas had that absolute power to destroy? I'll leave this very uncomfortable imagination to you.

It is outrageous that Syria has been completely forgotten even though its casualties in one day is tantamount to the total death in Gaza after 3 weeks. But I guess the obsession with Gaza is that Muslim fighting Muslim can not be as sensitive as Muslim fighting Jews.

If you want to ask about my personal opinion, then frankly, I think a more sustainable solution can not be found without the immediate stop of the new settlements. That is where the talking point begins. If not, this is certainly not the last war.

P/S Dear my good friends from both sides, I know reading this may make you squirm. But honestly, there is NO possible way to say anything on the Israel-Palestine matter without being shot dead. As simple as that.

Sunday, 29 June 2014

Ramadan Karim

Monday is the mother of all evils, but today maybe a different Monday to some of your friends and colleagues. You probably still see them being grumpy as anyone on a typical Monday, but instead of taking revenge on a massive sweet desert after lunch or attacking the chocolate box, they disappear somewhere and come back to bury their head behind the piles of papers. Then they rush home and in the evening their facebook is loaded with pictures of the most decadent meals ever.

Welcome to Ramadan. It started yesterday and will last until 27 July. No food, no drink, no sex from the first sunlight till nightfall, except for those who are suffering from an illness, travelling, pregnant, breastfeeding, diabetic or going through menstrual bleeding.

Fasting is as old as time immemorial, and definitely not of Islamic origin, as Jewish and Christian believers have been practicing similar religious duties for ages, let alone other world-wide faiths that see spiritual and health purpose in such a ritual. God also said that fasting for His Sake was not a new innovation, but an obligation practiced by those truly devoted to The Oneness of God.

The name Ramadan (the stone's heat from intense sun) is derived from the hot lunar month (Natiq) of abstinence from all worldly thing, 
to dedicate, among others, said by some scholars such as Abu Zanad, to the Moon god of the pagan Sabians in pre-Islamic Arabia. When Islam changed the calendar by omitting the leap days, this month does not always fall on the warm season anymore, and that is why Ramadan can be in any seasons. Similar to many other Islamic rituals, Ramadan is also rooted in various pagan tradition, or a continuation of tradition practiced by People of the Book.

That is to say, Ramadan comes from something we all have in common, and not Islamic per se. As there is no compulsion in religion, don't judge those who don't fast. To those who fast, we understand that you can be a bit grumpy , especially when you live in Northern Europe where sun light lasts for 20 hours. And last but not least, some Muslim soccer players in WC will fast too, even when it is their first knock-out stage in history: Algeria vs Germany. Some say they may have better performance, because they believe God is with those who fast. We shall see! 

Ngày hôm qua, tháng nhịn ăn Ramadan bắt đầu, và sẽ kéo dài tới ngày Thương binh liệt sĩ 27-7 (:-). Tháng này kỷ niệm thời gian những mặc khải đầu tiên của Quran được gửi tới Muhammad, bắt đầu quá trình hơn 20 năm cho hàng trăm mặc khải khác được gửi rải rác cho đến lúc ông qua đời. Ramadan nhắc nhở tín đồ về lòng thành kính với Thượng Đế và là thời gian để tín đồ tự xem xét lại bản thân mình. Từ lúc mặt trời mọc đến lúc mặt trời lặn, người Muslim không ăn, không uống, không yêu đương, trừ trường hợp trẻ con người già ốm yếu, phụ nữ có thai nuôi con, hoặc binh lính đang chinh chiến. Nhịn cả ngày cho đến tối, họ bày ra một mâm cỗ ú ụ và ăn uống xả giàn, post một đống selfie lên face cho bà con thèm rỏ rãi.

Nhịn ăn với mục đích tôn giáo hoặc sức khỏe có từ thời xửa thời xưa, hầu như đạo nào cũng có, nền văn hóa nào cũng có. Ở vùng bán đảo Ả Rập, tháng nhịn ăn vốn tên là Natiq, có nguồn gốc từ tục thờ thần Mặt Trăng của người bộ lạc Sabians, theo lịch âm luôn rơi vào tháng nóng bức. Sau khi Hồi giáo thống trị, thay đổi lịch, bỏ các ngày nhuận, đặ tên mới cho tháng là Ramadan (nghĩa là sức nóng của hòn đá dưới ánh mặt trời) . Tuy nhiên vì lịch bị thay đổi nên từ đó Ramadan không còn luôn rơi vào tháng nóng nữa mà mỗi năm một kiểu. Cũng như nhiều tục lệ Hồi giáo khác, Ramadan là sự kế tiếp của rất nhiều truyền thống bộ lạc tại Ả Rập và các phong tục hành lễ của hai người anh em Do Thái và Thiên Chúa.

Tại WC, rất nhiều chân sút khổ sở vì chưa biết phải quyết định thế nào với Ramadan, làm sao có thể đá bóng 90 phút mà không có một hột cơm một ngụm nước? Toàn bộ đội Algeria là người Hồi, đây lại là lần đầu tiên họ lọt vào vòng lọai trực tiếp. Các lãnh đạo tôn giáo thì mỗi người fatwa một phách (đọc Con Đường Hồi Giáo sẽ biết fatwa có sức mạnh như thế nào), một ông tên là Mohammed Mekerkab thì kiên quyết: "Các cầu thủ Algeria không được phép ăn uống, vì Thượng Đế chỉ thương kẻ ngoan đạo" --> suy ra ăn uống vào thì chỉ có thua. Đến giờ phút này, đội trưởng Majid Bougherra đã quyết định sẽ tuyệt thực đúng luật. Còn cầu thủ Bacary Sagna của Pháp thì lại hoãn Ramadan và nhịn bù sau WC.

Các bạn đang theo phong trào detox ở VN có lời khuyên gì cho phi đội chiến binh sân cỏ này thì gào to lên nhé 

Tuesday, 17 June 2014

ISIS – A new monster is born

A piece I wrote for BBC-Vietnamese, highlighting the unique profile of ISIS.

Not everybody knows that ISI (Islamic State of Iraq) joined the Al-Qaeda’s affiliate in Syria and became ISIS (Islamic State of Iraq and Sham [greater Syria]) without prior approval from Al-Qaeda’s leader Al-Zawahiri. After the “merger”, Al-Zawahiri annulled it and requested that this branch focused on Iraq and left Syria for other branch. This was ignored, and ISIS assassinated the chief mediator between the two groups. February in this year, Al-Qaeda publically disbanded ISIS. Behind the reason that ISIS is too brutal, too radical for even Al-Qaeda, is the humiliation that Al-Qaeda’s authority was snubbed by one of the minions, and the territory conflict among the branches.

However, what came as a surprise for Al-Qaeda was that 65% of its jihadists went with ISIS. Al-Qaeda has lost in its leading role in the global jihad.
Almost all mainstream coverage of these events has wrongly referred to ISIS as "Al-Qaeda-linked" and "Al-Qaeda-affiliated". These are misleading and dangerous, because ISIS has moved several steps beyond our assumption. This is a new kind of terrorist that is much more dangerous than Al-Qaeda, not only because of its infamous brutality (ISIS or death) and anti-Shia doctrine but also because of its vision and leadership.

ISIS has a surprisingly sophisticated bureaucracy with courts, schools, police force, charity network and religious service. Once a city is captured, ISIS immediately got it back to stability; everyone was given some free gas to cook. It tries to win the trust of those who don’t run away. It builds markets, roads, soup kitchens, distributing electricity and gas, allocating orphanage to families, organizing fun fair for children… Some Sunni may disagree with ISIS's Salafi extreme Sunni doctrine, but it does guarantee some stability in the war zone.
Unlike other groups that are usually non-state actors, ISIS has carved itself a quasi-state of jihadist. This territory has under its belly big fat oil fields, and the pocket of ISIS is swollen with $2 billion. Remember when Al-Qaeda attacked the Twin Tower, they had roughly $30 million and we thought they were rich. When the Iraq army was defeated, it also left behind for ISIS ultra modern weapons that US sponsored.

Now that ISIS is rising, many eyes are looking at the Kurds in Iraq, who are famous for their bravery and often known as “peshmerga”, meaning “those who face the death”. They rule over their autonomous Kurdistan and will fight till death to protect their stability. To involve the Kurds, Iraqi government can negotiate and make compromise over the oil rich city of Kirkuk that has long been in dispute.

However, the biggest twist of alliance goes to a potential cooperation between the US and Iran. They now have a common enemy to shake hand with each other. The idea may sound awkward, but this will not be the first time they cooperate. When the US attacked Afghanistan in 2002, Iran gave away all information about Taliban, hoping to use the hand of America to ward off a Sunni-enemy.

A new monster is born and it is important we do not underestimate it.

Thursday, 8 May 2014

Communists at war?


I woke up yesterday morning, and facebook gives me the feeling Vietnam and China are going to war with international media boiling at the background. 

It all started with a China's oil rig being stationed on the disputed water near Paracel islands, AND at the same time, this spot is also on Vietnam's legal exclusive economic zone. International news reported that China ships rammed into Vietnam's sea guard vessels, used water cannon, causing damage and crew injuries. Now we have 80 of China's ships facing 29 of Vietnam's ships, which has made headlines all over the world.

Within the UN Sea Convention of 200 nautical mile of exclusive economic zone, foreign vessels can pass by but can not carry on exploitation. China's oil rig has NOT shown any action of oil procedure, but its presence on a disputed water is surely not appropriated, let alone on a country's exclusive economic zone, protected by international law.

Here is some good analysis: "The fact that the Chinese moved ahead in placing their rig immediately after President Obama’s visit to four Asian countries underlines Beijing’s commitment to test the resolve of Vietnam, its ASEAN neighbors. Beijing may also be attempting to substantially change the facts on the seas by moving while it perceives Washington to be distracted by Russian aggression in Ukraine, developments in Nigeria, and Syria".

It did not go that well, since international media clearly voices to disapprove. A cheap move like that does not make China a powerful country, worthy of being a big brother to be seen on par with other world power. It may be rich, but a Nouveau riche.

"Nice try" though!

So I created the map, trying my best to look at this regional dispute as objectively as I can be. All in one.

Half of the world’s oil tanker traffic and half of the world’s annual merchant pass through the South China Sea, linking Pacific and the Indian Ocean. It has 7 billion barrels of oil reserves, 900 trillion cubic feet of natural gas, 30% of the world’s coral reef. 500 million people of 10 countries live within 100 miles of its coastline. China claims most of it with its 9-dotted line, bringing itself in dispute with 5 other countries. 

Theo quan điểm của bài viết này, Trung Quốc đặt dàn khoan Hải Dương ở thời điểm Obama vừa đi thăm châu Á về là muốn thử vỗ vào mặt Obama một phát xem có dám phản ứng không, rồi cũng là thử xem sự ngon ăn của ASEAN thế nào, rồi cũng là thử xem Việt Nam có to còi không. Thời điềm này thế giới đang bấn loạn với U-kờ-rai-in, rồi mấy trăm bé gái tuổi dậy thì đang bị Hồi giáo cực đona bắt cóc ở Nigeria chưa tìm ra, rồi Syria vẫn đùng đùng bốc cháy... Thế nên TQ nghĩ: "Thử phát xem sao!"

1. Vậy dàn khoan Hải Dương nằm ở đâu?
Từ phía Việt Nam, nếu lấy đường cơ bản ở đất liền hoặc đảo Lý Sơn làm chuẩn thì Hải Dương nằm lọt trong khu đặc quyền kinh tế của VN (200 hải lý), rất gần chỗ mấy ExxonMobil và PetroVietnam tìm thấy dầu. Có thể nói Hải Dương đã theo mùi dầu mà mò đến đây. Lưu ý trong khu vực này, mỗi quốc gia có thể sử dụng "quyền chủ quyền", để khai thác, "quyền tài phán" để không cho ai khai thác, nhưng tàu bè nước ngoài vẫn có quyền tự do qua lại. Chính vì vậy, nếu Hải Dương không thả câu thì VN chỉ có quyền la làng chứ chưa có quyền đòi uýnh lộn.

Từ phía TQ, chính phủ nước này cũng khăng khăng cho rằng Hải Dương vẫn nằm trong khu đặc quyền kinh tế của mình, nếu tính 200 hải lý từ Hoàng Sa, là quần đảo TQ đã chiếm từ mấy chục năm nay và cho là của mình (VN tất nhiên cũng cho là của mình và đang đòi). Chưa hết, vị trí Hải Dương còn nằm cách đảo Hải Nam của TQ (đảo này thì đương nhiên là của TQ, không ai tranh chấp) có 180 dặm, tức là vẫn nằm trong khu 200 hải lý đặc quyền kinh tế.

Suy ra, Hải Dương (15°29’58’’ north latitude and 111°12’06’’ east longitude) đã nằm ở một vị trí khá mưu mô chiến lược, tức là ngay gần đường chia giữa của hai mảng đặc quyền kinh tế chỗ bị trùm đè lên nhau. Bạn thử tưởng tượng thế này, nhà này có một cái vỉa hè để bán hàng, theo luật là 2 mét tính từ bậu cửa. Nhà đối diện cũng có 2 mét bán hàng. Nhưng khốn thay hai nhà này lại nằm gần nhau quá, khoảng cách từ nhà này đến nhà kia chỉ có 3 mét thôi chứ cóc phải 4m để mà chia đều. Thế nên cái median line (phân chia) nó nằm ở giữa. TQ đã đưa Hải Dương đến gần đúng điểm mà NẾU đàm phán về tranh chấp thì sẽ là biên giới vỉa hè của hai nhà. Tuy nhiên, theo bản đồ thứ nhất của bài này thì Hải Dương đã vượt quá đường biên sang phần của VN, dù chỉ là tý chút. Căn cứ vào đường median line này, nếu Hải Dương đứng yên hay đi qua thì không sao, nhưng thả câu thì TQ sai lè.

2. Nhưng sao vẫn chưa rõ ai đúng ai sai?
Bởi Hoàng Sa là quần đảo, tức là nhiều đảo nhỏ. TQ lấy cái đảo nào làm căn cứ cho Hải Dương khai thác dầu? Thì ra là đảo Tri Ton. Theo luật quốc tế, đảo làm căn cứ phải đạt đủ yêu cầu sinh sống và thềm lục địa (habitability requirement for generating its own continental shelf). Tri Ton có hội đủ các tiêu chuẩn này hay không thì còn đang tranh cãi. Phía VN cho là không (Trí Ton là bãi đá ngầm), phía TQ bảo là có. Nếu tính từ đảo Tri Ton thì Hai Dương nếu thả câu cũng hoàn toàn không phạm luật (bản đồ thứ hai vùng màu đỏ, blọck 142-143). Chính vì vậy, Hải Dương nằm ở vị trí gây tranh chấp về QUYỀN khai thác kinh tế. Suy ra khi Hải Dương chưa thò mũi khoan nào ra thì chưa thành đứa nào tranh ăn của đứa nào cả.

TQ hoàn toàn có thể tạo ra một cái vụ kiện tụng. Tuy nhiên, việc TQ "lấy cơ sở" là một cái đảo không những đang tranh chấp, lại còn bé tý chưa chắc đã thòi ra khỏi mặt nước, để đọ với VN "lấy cơ sở" là cả một vùng duyên hải hàng ngàn km, theo bài báo này là "border on the absurd" , tức là tiệm cận của sự bullshit, vớ vẩn.

Tiếp, đã là khu vực (vỉa hè) đang tranh chấp, thì theo luật quốc tế, bất kỳ động thái nào khai thác kinh tế đều không được ủng hộ. TQ ký quy tắc ứng xử Biển Đông năm 2002 với ASEAN rõ điều này hơn ai hết. Trong khi VN rất đúng luật, chỉ khai thác ở block 118 và 119, hoàn toàn khôgn nằm trong vùng đang tranh chấp.

3. Rồi sao?
TQ bảo là Hải Dương sẽ ù lì ở đó đến tận 18 tháng 8. VN chắc chắn sẽ không để yên, nhất là VN có sức mạnh quân sự, tuy hơi cũ kỹ nhưng vẫn đánh nhau được. Tàu đâm tàu hải giám VN cũng là taù hải giám chứ không phải là tàu quân sự. Hai nước này cũng đã ôm vai bá cổ rồi lại uýnh lộn nhau suốt, các ông bà ở chóp chắc chắn có cách để thương thảo với nhau. Túm lại là không có đánh nhau to đâu mà lo.

Kết luận: Thực ra TQ chơi hơi hèn. Chơi mấy trò bẩn bẩn như thế thì chỉ là nước nhiều tiền, giàu xổi kiểu trọc phú thôi chứ không thể đóng vai trò nước lớn, anh cả được mọi người tôn trọng. 

Friday, 28 February 2014

A newspaper down

Vietnam ranks 172/179 on Press Freedom Index, above infamous countries of despots such as China, North Korea, Syria and Iran. Today, one of its top newspapers, is officially terminated. A few months ago, its staff of more than 100 submitted a desperate proposal to continue, but was turned down. Its death was decided despite possibilities to live.

Rumor has it that Sai Gon Tiep Thi has been attracting too many problems for pursuing a different format of media and harsh critics.

Media is manipulated everywhere. However, Vietnam brings it to a whole new level. It is not just some hidden agenda or sophisticated lobbies, but media is seen as a tool of the ruling party. The definition of journalism has been twisted, and the so-called free media should be read propaganda.

I contributed for this newspaper at its height. The last edition of Sai Gon Tiep Thi reads: "Thank you for being with us. 1995-2014"

Ngày hôm nay, tôi muốn gửi đến những người làm báo SGTT một lời cảm ơn vì những năm tháng cống hiến. Thực ở trong lòng, tôi muốn cảm ơn một người vừa là đồng nghiệp, vừa là bạn: anh Hà Tân Cương. Cuốn sách "Tôi là một con lừa" xuất bản năm ngoái chính là tập hợp 8 bài viết cho SGTT nguyệt san. Tôi còn nhớ khi đang chát trên yahoo, anh hào hứng: "Anh thầu hết! Trả 200 đô/bài. Chịu không?"  Những bài tôi đăng trên SGTT không những là những bài được trả nhuận bút cao nhất ở thời điểm đó, mà còn là những bài được biên tập chỉn chu nhất, tức là không chỉ có cắt xén cho vừa trang mà là thu gọn "câu" để giữ gìn cái "ý". Cuốn sách của tôi thành công một phần lớn bởi sự lọc chọn ý tưởng và bản lĩnh biên tập của anh trong thời điểm nội dung sách vẫn chỉ là những bài báo phôi thai. 

SGTT chết hẳn nhiên do nhiều lý do, sự thiếu hiệu quả về mặt tài chính và chất lượng báo đã kém đi. Tuy nhiên, nếu đó là lý do thật sự thì tại sao không để nó tự chết để làm gương cho làng báo mà phải đập cho chết. Đến mức hơn 100 nhân sự phải viết thư cầu cứu xin được sống thêm vài năm để chứng tỏ bản lĩnh mà vẫn không được đồng ý?

Đồn rằng SGTT bị bức tử vì có một phong cách làm báo khảng khái, dám đối đầu với sự thật. Nếu vậy thì tôi tin tinh thần quật cường đó không thể gục ngã dễ dàng. Nó sẽ như một bông bồ công anh bị thổi tung trong gió nhưng không vì thế mà ngừng nhịp sống, từng hạt cây sẽ bay đi, sẽ nảy lộc đâm chồi, và chẳng bao lâu nữa chúng ta sẽ có cả một rừng bồ công anh. Các đồng nghiệp của tôi: Đừng nản chí!

Friday, 20 December 2013

A lesson of nuances

It took me a while to rewrite an exam item for my students on the case study of Malala - A Pakistani teenager who was shot in the head by Taliban for advocating girls' right to education. The recent weeks spent in Pakistan twisted my view about this country, forced my brain to shrug and unlearn basically much of my knowledge and the neat and clean black-and-white understanding of who is the victor and who is the villain. 

My friend and colleague in Islamabad is a University Professor who lives with his family of five in a middle class neighborhood. One evening, I rushed to the sitting room to see a his tearful daughter trying to recall the story of how she and her brother were robbed at gun point on the way back from university. The whole family affirmed me that police knew exactly who that was but choose not to intervene. My friend sat down next to his 17 year old son whose silence could not hide his shaking anger and powerlessness: "You see Mai, between a corrupted government and Taliban, I prefer the latter! At least with the Taliban, we stand a chance to see justice"

In the war against the Soviet in Afghanistan, many armed organizations in Afghan and Pakistan were supported by America and Saudi, including Jamiat Ulema-e-Islam of Pakistan. When the Russian left, what was left in Afghanistan was a chaos formed by parties that supported as well as those who did not recognize the interim government. Adding oil to the fire, Saudi and Iran backed two different Sunni and Shia forces in the proxy war for power. Southern part of Afghanistan was ran by local warlords. In the midst of this mess, the Taliban movement was formed in Jamiat Ulema-e-Islam-run religious schools for Afghan refugees in Pakistan with a mission to restore stability by strict Islamic rules. It started with around 50 armed madrassah students and one of its first acts was to save two teenage girls abducted and raped by the local officer. They also freed a young boy who was about to raped by the locals. The sinners were hung and killed. Justice was served.

Allas, when spread out and rose to authority, Taliban was recognized as an extremely radical Islamist organization. Its brutal rules shocked the whole world with human trafficking, women oppression and massacres against civilians. Taliban applied a very narrow interpretation of Islam that forbids women to work except in medical service, leading to hundreds of schools being closed. A woman who was caught to walk with a non-relative male was punished with 100 lashes. Music as well as hand clapping in sport events were banned. 

However, since being overthrown, Taliban has reconstructed and slowly and surely become an undefeatable force and an unavoidable counterpart in negotiation process, despite all effort from the government and support from the West. Why? Read again what happened to my friend's family. When corruption reigns, for ordinary people, Taliban seems to be the last chance to claim justice, although the choice for Taliban also means the choice for a likely prison. Powerless and charged with anger, in a critical moment, a burning thirst for revenge is stronger than the loss of freedom. 

This is the bitter lesson for me: There seems to be no good and bad person, no hero and villain, only those with more or less kindness, also more or less badness. Between the two, my Pakistani family seem to have no choice but the lesser of the two evils. This world is no black and white, especially when a University Professor has to dream of justice from a criminal organization such as Taliban. 

Photo: An Afghani girl in a refugee camp in Islamabad (Pakistan). Probably in a similar camp in Pakistani border, Taliban was born in an environment hardened after Soviet invasion and the aftermath of the war.  


Monday, 28 October 2013

My Ten commandments in the Middle East

In 2012, I spent most the year in Middle East for an independent research on Islam and the cultural landscape of MENA after the Arab Spring. My sabbatical brought me through the historical expansion path of Islam from where it began in Saudi Arabia, city by city, westward to Africa, eastward to Asia.

2012 marks a significant historical turning point in 13 different Islamic countries that I managed to get myself in and out, and surprisingly still remained in one piece. Three of these countries were without governments (Libya, Egypt, Yemen), one of them in the midst of a civil war (Syria), while protests and confusion characterize the daily life of the whole region.

The research has grown to become passion, and passion translates to expertise. I was recently invited to give a keynote at SIETAR congress in Tallinn. So thrilled to stand next to many prominent thinkers in the field and to share my perspectives with other interculturalists. What an amazing surprise just how great things turn out to be when your heart is at work.

To put it in a framework that some may recognize, my keynote is titled "My Ten commandments in the Middle East",  which are the lessons I gained from almost a year moving slowly but purposely in the region. I posted here the first one, and for those who are interested, please click on the link for a complete read. Note: a basic understanding is needed to distinguish the difference between Islam as a religion and Islamism as a political ideology (in this case, striking for universal Islamic caliphate)

Lesson 1. Thou shalt not watch TV 

“Yes! Yes! Forever Dr Bashar Al-Assad” 

The first commandment I learned in Syria at the outset of the civil war. When I was there, the rest of the world was assuming that Assad was massacring unarmed oppositions and burying activists alive. Meanwhile, in Damascus, people openly displayed their support for him. The media has created an optical illusion: While the regime continues to enjoy considerable popular support, the whole world thinks the regime is in crisis.

Media has created a second life, a second reality. In our age of data overloaded, this second reality originates in true information, just not all of it. As a result, the world has become a vignette, a collection of competing details and interpretations, mistaken for big picture. We created our tool and in turn, the tool is shaping our identity, constructing reality, giving the illusion of deep understanding, and making our view dependent on it.

Ramadan, a known Islamic scholar, commented on the Arab Spring by saying that the media brings down the balance between individuals and groups. It empowers the mass but also creates super-empowered individuals and at the same time relieving these individuals from their personal responsibility. On top of that, in this information war, the way facts are reported is as important as the facts themselves. What Murrow said more than 50 years ago still rings true: “Media has become more about opinion and less about information, a race of trying to reach everyone by enlightening no one”. This helps to create a second life that is not only limited, distorted, but also manipulated.

Perhaps there is no such thing as reality, only the media!

Congress profile at

Thursday, 26 September 2013

The pigs somewhere else...

Papua New Guinea is considered the last corner of the world where there are more than 800 languages and people from this side of the road may not understand those from the other side. However, they have at least two things in common: they share the only highway in the country and they share the unquestionable love for the only domestic animal: the pig.

In "Gun, Germ, and Steel", Diamond wrote that some countries are rich and others are poor because God (if there is one) is not fair. Somewhere else on earth, the people are endowed by domesticable animals that helped to develop agriculture and improve life (cows for milk and labor, sheeps for skin and meat, horses to ride, donkeys for transport...). Papua New Guinea has only pigs for meat and basically that's about it. So while the world is moving forwards, PNG sort of stuck in the stone age with their pigs.

Pigs are ridiculously expensive in PNG. A mature pig has a price tag of $2-3000. People walk their pigs around and patiently wait for them on the side walk while dogs are left hungry and kept staying away from house.

The highlight of this pig-loving culture is the story of the Kuma who believe that their ancestors used to be half human half beast living in mud under the ground (picture). One day, they followed their pig outside, saw the sun or the first time, cut of their tails, developed to full human and escaped the dark age.

This post is especially sent to entertain my Muslim friends! :)

Hè vừa rồi tôi có liều làm một chuyến tới Papua New Guinea (PNG) - quốc gia được mệnh danh là chốn hoang sơ cuối cùng của thế giới. Toàn PNG chỉ có một con đường trải nhựa mà các xe khách còn liên tục bị raskol (đầu gấu địa phương) chặn đường làm thịt. Chưa ở đâu mà mỗi lần bước chân ra khỏi cổng tôi đều phải đi cùng một người bản xứ. Chưa ở đâu mà chỉ nhìn thấy tôi bước ra khỏi sân bay một mình một nhóm phụ nữ đã tái mặt kêu lên: Ôi thôi chết sao lại đứng một mình ở giữa đường thế này! Gần 80% dân số PNG vẫn sống trong rừng như thời kỳ đồ đá, một số bộ tộc vừa mới bước ra khỏi hủ tục ăn thịt người, cách đây 70 năm người PNG mới lần đầu tiên nhìn thấy người da trắng, nhìn thấy một mảnh gương phản chiếu mình trong đó, nhìn thấy máy bay mà họ tưởng là con chim khổng lồ khiến cả làng lúi húi đi vòng quanh để xem là chim đực hay chim cái

Trong tác phẩm kinh điển "Gun, Germ and Steel", Diamond cho rằng đất nước này giàu mạnh hơn đất nước kia một phần vì thiên nhiên đã không công bằng, ban tặng cho vùng đất này nhiều súc vật có thể thuần hóa và giúp ích cho đời sống như trâu, bò, lừa, ngựa, trong khi PNG chỉ có mỗi một con vật có thể thuần hóa là con lợn. Con lợn không giống như các con khác, nó chỉ nuôi để ăn thịt thôi chứ da nó không có lông để làm áo ấm như con lừa, sữa nó không ngon không nhiều như con bò, nó lại lười chảy thây chứ không hùng hục làm việc đồng áng như con trâu, cũng không đưa người vượt núi leo đèo như con ngựa. Nói chung là nó ủn ỉn cả ngày chỉ có ăn. Và vì người PNG chỉ có mỗi con lợn lại ở khuất nẻo trên đảo xa xôi, họ đóng băng trong thời kỳ đồ đá hàng ngàn năm trong khi thế giới chuyển động không ngừng.

Nhưng vì là con vật được thuần duy nhất, lợn đắt khủng khiếp. Hàng trăm dân tộc với hơn 800 ngôn ngữ của PNG hội tụ lại một điểm là coi con lợn như báu vật trong nhà, thậm chí cùng ăn cùng ở. Mỗi con lợn trưởng thành ở PNG to gấp 2 gấp 3 lợn nái ở VN, giá có thể tới 3000 đô la (BA NGÀN- đọc cho đúng nhé! Tức là tầm 60 triệu). Ngày ngày tôi ra chợ thấy trẻ con và người làng dắt lợn ... đi dạo, xoa đầu âu yếm như con chó nhỏ.

Đỉnh điểm của nền văn minh "trọng lợn" là truyền thuyết của người Kuma. Người tộc Kuma cho rằng tổ tiên mình nửa người nửa thú sống trong lòng đất đen tối hàng trăm năm liền, chỉ đến chủ nhân một con lợn dò dẫm theo đuôi lợn nhà mới tìm ra ánh sáng mặt trời ở cuối đường hầm. Người Kuma theo chân lợn thoát khỏi tăm tối, rụng đuôi, rụng lông và trở thành con người.

Ảnh chụp một người bản xứ trong lễ hội singsing, trát bùn đất lên người thể hiện sự u mê của thời tổ tiên chưa được con lợn dẫn đường chỉ lối đi tìm ánh sáng mặt trời

Pót này đặc biệt gửi đến các bạn tuổi con ỉn và các bạn theo đạo Hồi (vốn ghét con ỉn). Bạn nào vừa theo đạo Hồi vửa tuổi con ỉn thì thật là nan giải :))


Friday, 6 September 2013

Happy Jewish day from Iran!

Happy Rosh Hashanah to all my Jewish friends!

It has been two very important days of the Jews: New year has begun with sweet juicy apples dipped in honey. It is the day that God opened the book of judgement and created Adam and Eva.

The Jewish calendar traditionally has four new years days each with a different purpose. While this may seem strange at first glance it is not so different from the modern calendar. We have the regular calendar year (January-December), fiscal or budget years for businesses which can have various start dates, the government's fiscal year (October-September), and the school year (September-June), just to name a few.

This year's Rosh Hashanah is very unique as the greeting was tweeted yesterday from the personal account of no other than ... the Iranian Foreign Minister Javad Zarif. He added that the man who was said to deny Holocaust (well, Ahmadinejad) was gone.

Amidst the coming attack on Syria and my feeling of utter hopelessness and powerlessness when so many friends are begging me to help :( , at least the tweet from Iran has lit up my day.

Happy sweet beginning!
Hai ngày qua là những dịp lễ rất quan trọng với người Do Thái. Năm mới ngọt ngào bắt đầu với bánh táo nhúng mật ong. Đó là ngày Chúa Trời mở cuốn sách định mệnh và tạo nên Adam, Eva - ông bà tổ của loài người theo niềm tin của những người theo Do Thái, Thiên Chúa và Hồi giáo. 

Người Do Thái không chỉ có một mà có đến tận 4 ngày năm mới. Rosh Hashanah là dịp năm mới cho con người, các loài động vật và các hợp đồng pháp luật. Nghe thì thấy vô lý, nhưng nếu bạn so sánh kỹ thì cũng không khác mấy mới các hình thức tính năm hiện đại. Chúng ta không chỉ có một năm mới theo lịch Gregorian và còn có năm mới theo lịch âm, năm học mới (tháng 9), năm tài chính mới (loạn lên tùy từng quốc gia).

Rosh Hashanah năm nay rất là đặc biệt, vì đích thân Bộ trưởng Ngoại giao của ... Iran tweet lời chúc mừng. Dân tình trên mạng râm ran với niềm bất ngờ quá đỗi ngọt ngào đến không thể tin được. Iran - và Israel, hai kẻ thù không đội trời chung? Iran - đất nước với kế hoạc hạt nhân và tên lửa tầm xa khiến cho toàn thể dân Do Thái Israel bất kể trai gái đều phải đi quân dịch? Iran - đất nước sản sinh ra một tổng thống Ahmadinejad từng tuyên bố rằng thảm họa Holocaust với lò thiêu sống hàng triệu người Do Thái là hoàn toàn giả tạo? 

Giữa hàng đống tin buồn từ Syria, ít nhất cũng có một tý teo hân hoan từ Iran. 

Tấm ảnh này tôi chụp ở Jerusalem, thành cổ chưa đầy 1km vuông nhưng hội tụ những thánh tích linh thiêng nhất của ba tôn giáo cùng một ông tổ dòng Abrahamic: Do Thái, Thiên Chúa và Hồi giáo. Hầu như tất cả những câu chuyện tôn giáo nổi tiếng nhất đều diễn ra ở đây, trong cái khoảng chưa đầy một km vuông này. Đằng sau những đường phố lát đá lộng lẫy của thành Jerusalem là cuộc sống tín ngưỡng cực điểm, là sự căng thẳng đến tột cùng của xung khắc tôn giáo như một quả bóng đầy hơi có thể bục tung bất cứ lúc nào. Ở Jerusalem, mỗi hòn đá là một câu chuyện Kinh Thánh, mỗi người dân là một tín đồ sẵn lòng tử vì đạo, mỗi ngọn gió tràn qua cũng có mùi thánh thần, một lời nói bâng quơ cũng có thể trở thành điều tiên tri chờ ngày ứng nghiệm. Sự hội tụ đậm đặc của tôn giáo và ức chế xung đột khiến nơi đây nổi tiếng với hội chứng có tên là Jerusalem Syndrome: Người nào yếu bóng vía sống ở đây lâu sẽ có cảm giác mình bước ra từ ...Kinh thánh. 

Sau hơn một tuần trụ lại Jerusalem, tôi bỏ chạy. Đó là ngày bà dọn phòng bước vào và bắt đầu vừa lau chùi toilet vừa lảm nhảm rằng bà chính là thánh Adrew (!). Là một kẻ vô thần, tôi thấy mình bỗng trở nên kỳ quái giữa Jerusalem. Đến bọn mèo ở đây cũng tin Chúa. Chúng “ngoao” lên mắt long sòng sọc nhìn tôi như muốn xua đuổi một kẻ lạc đàn. 

Post này hơi lan man, chắc tại tâm trạng người post đang chơi vơi nửa vui nửa buồn. Chán ghê Facebook không có icon cười-nửa-miệng 


Sunday, 25 August 2013

Why is Egypt so important?

Egypt has been dominating our news lately, putting even the chemical attacks in Syria in the shadow. Within two years, the Egyptian have created two revolutions. This is a summary of an analysis I wrote for BBC Vietnamese on WHY Egypt is important. The four main reasons are:

(1) Egypt is the trend-setter and a powerful element in the Middle Eastern landscape of culture, religion, and politics, mainly because of its 5000 year old civilization, its Azhar university as a center of religious authority, and a big population of more than 80 million. Egypt is one of the very few countries in the Middle East where the concept of "nation" is not foreign and is more powerful than the concept of "tribal loyalty". The changes in Egypt therefore predict or indicate the changes in the wider population of the Middle East.

(2) Egypt is the cradle of Islamism: A very important figure in Islamism from Egypt is Al-Afghani who promoted the idea that Arab dignity can be regained through the revival of Islam. The glory of Islamic civilization can be restored if Islam is seen as a source of instruction for personal life and state affairs. Islamism's essential message is also to oppose Western colonization and to envision an Islamic state (both national and International scope) where Quran is considered constitution and the rule of God is ultimate. Islamism is understood as political Islam. From Egypt, this movement spread to the rest of the world, strong and powerful. Islamist organizations range from conservative to liberal, from violent to non-violent.

With Muslim Brotherhood winning and losing in Egypt, the events are essential in giving indications of Islamist movement around the world. Violent Islamist organizations such as Al-Qeada have stated that Islamism can only achieve its goal by global (armed) jihad. Watching Muslim Brotherhood being dethroned by force un-democratically will re-enforce the notion of violent jihad in the mainstream Islamism, that violence, not democracy is the way to achieve Islamic state.

(3) Egypt is the center of Arab-nationalism/ Pan-Arabism: As Nasser split from Muslim Brotherhood and followed a different path of gaining Arab dignity through secularism, the hatred and conflict between two ideologies widened. At the heart of the clash in Egypt today is the volatile relationship between these two streams, sometimes stronger than the desire for democracy. This clash is also to be seen in many other Middle Eastern countries where dictatorship was built on the bedrock of secularism and nationalism. Even in Turkey where there is no dictator, this element is also present in the recent protests.

(4) The last reason is because Egypt plays a decisive role as a deal-broker in the region. Egypt has been vital in the power balance with Iran and a peace keeper for Israel. In order to guard against the Islamist, to protect Israel , and to secure the political, economic and geo-strategic interests in Middle East, the West has chosen to cooperate with dictators, knowing very well that this goes against their rhetoric of human rights and democracy. The coup in Egypt was denied as a coup so billion dollar aid will not be suspended.

The conflict between their interests and their principles continues, and this makes sure the West will shake hand with either dictators or military, as long as their pieces of pie aren't getting smaller or disappearing into the thin air.