Sunday, 29 June 2014

Ramadan Karim

Monday is the mother of all evils, but today maybe a different Monday to some of your friends and colleagues. You probably still see them being grumpy as anyone on a typical Monday, but instead of taking revenge on a massive sweet desert after lunch or attacking the chocolate box, they disappear somewhere and come back to bury their head behind the piles of papers. Then they rush home and in the evening their facebook is loaded with pictures of the most decadent meals ever.

Welcome to Ramadan. It started yesterday and will last until 27 July. No food, no drink, no sex from the first sunlight till nightfall, except for those who are suffering from an illness, travelling, pregnant, breastfeeding, diabetic or going through menstrual bleeding.

Fasting is as old as time immemorial, and definitely not of Islamic origin, as Jewish and Christian believers have been practicing similar religious duties for ages, let alone other world-wide faiths that see spiritual and health purpose in such a ritual. God also said that fasting for His Sake was not a new innovation, but an obligation practiced by those truly devoted to The Oneness of God.

The name Ramadan (the stone's heat from intense sun) is derived from the hot lunar month (Natiq) of abstinence from all worldly thing, 
to dedicate, among others, said by some scholars such as Abu Zanad, to the Moon god of the pagan Sabians in pre-Islamic Arabia. When Islam changed the calendar by omitting the leap days, this month does not always fall on the warm season anymore, and that is why Ramadan can be in any seasons. Similar to many other Islamic rituals, Ramadan is also rooted in various pagan tradition, or a continuation of tradition practiced by People of the Book.

That is to say, Ramadan comes from something we all have in common, and not Islamic per se. As there is no compulsion in religion, don't judge those who don't fast. To those who fast, we understand that you can be a bit grumpy , especially when you live in Northern Europe where sun light lasts for 20 hours. And last but not least, some Muslim soccer players in WC will fast too, even when it is their first knock-out stage in history: Algeria vs Germany. Some say they may have better performance, because they believe God is with those who fast. We shall see! 

---
Ngày hôm qua, tháng nhịn ăn Ramadan bắt đầu, và sẽ kéo dài tới ngày Thương binh liệt sĩ 27-7 (:-). Tháng này kỷ niệm thời gian những mặc khải đầu tiên của Quran được gửi tới Muhammad, bắt đầu quá trình hơn 20 năm cho hàng trăm mặc khải khác được gửi rải rác cho đến lúc ông qua đời. Ramadan nhắc nhở tín đồ về lòng thành kính với Thượng Đế và là thời gian để tín đồ tự xem xét lại bản thân mình. Từ lúc mặt trời mọc đến lúc mặt trời lặn, người Muslim không ăn, không uống, không yêu đương, trừ trường hợp trẻ con người già ốm yếu, phụ nữ có thai nuôi con, hoặc binh lính đang chinh chiến. Nhịn cả ngày cho đến tối, họ bày ra một mâm cỗ ú ụ và ăn uống xả giàn, post một đống selfie lên face cho bà con thèm rỏ rãi.

Nhịn ăn với mục đích tôn giáo hoặc sức khỏe có từ thời xửa thời xưa, hầu như đạo nào cũng có, nền văn hóa nào cũng có. Ở vùng bán đảo Ả Rập, tháng nhịn ăn vốn tên là Natiq, có nguồn gốc từ tục thờ thần Mặt Trăng của người bộ lạc Sabians, theo lịch âm luôn rơi vào tháng nóng bức. Sau khi Hồi giáo thống trị, thay đổi lịch, bỏ các ngày nhuận, đặ tên mới cho tháng là Ramadan (nghĩa là sức nóng của hòn đá dưới ánh mặt trời) . Tuy nhiên vì lịch bị thay đổi nên từ đó Ramadan không còn luôn rơi vào tháng nóng nữa mà mỗi năm một kiểu. Cũng như nhiều tục lệ Hồi giáo khác, Ramadan là sự kế tiếp của rất nhiều truyền thống bộ lạc tại Ả Rập và các phong tục hành lễ của hai người anh em Do Thái và Thiên Chúa.

Tại WC, rất nhiều chân sút khổ sở vì chưa biết phải quyết định thế nào với Ramadan, làm sao có thể đá bóng 90 phút mà không có một hột cơm một ngụm nước? Toàn bộ đội Algeria là người Hồi, đây lại là lần đầu tiên họ lọt vào vòng lọai trực tiếp. Các lãnh đạo tôn giáo thì mỗi người fatwa một phách (đọc Con Đường Hồi Giáo sẽ biết fatwa có sức mạnh như thế nào), một ông tên là Mohammed Mekerkab thì kiên quyết: "Các cầu thủ Algeria không được phép ăn uống, vì Thượng Đế chỉ thương kẻ ngoan đạo" --> suy ra ăn uống vào thì chỉ có thua. Đến giờ phút này, đội trưởng Majid Bougherra đã quyết định sẽ tuyệt thực đúng luật. Còn cầu thủ Bacary Sagna của Pháp thì lại hoãn Ramadan và nhịn bù sau WC.

Các bạn đang theo phong trào detox ở VN có lời khuyên gì cho phi đội chiến binh sân cỏ này thì gào to lên nhé 

Tuesday, 17 June 2014

ISIS – A new monster is born

A piece I wrote for BBC-Vietnamese, highlighting the unique profile of ISIS.
http://www.bbc.co.uk/vietnamese/forum/2014/06/140617_what_is_isis.shtml

Not everybody knows that ISI (Islamic State of Iraq) joined the Al-Qaeda’s affiliate in Syria and became ISIS (Islamic State of Iraq and Sham [greater Syria]) without prior approval from Al-Qaeda’s leader Al-Zawahiri. After the “merger”, Al-Zawahiri annulled it and requested that this branch focused on Iraq and left Syria for other branch. This was ignored, and ISIS assassinated the chief mediator between the two groups. February in this year, Al-Qaeda publically disbanded ISIS. Behind the reason that ISIS is too brutal, too radical for even Al-Qaeda, is the humiliation that Al-Qaeda’s authority was snubbed by one of the minions, and the territory conflict among the branches.

However, what came as a surprise for Al-Qaeda was that 65% of its jihadists went with ISIS. Al-Qaeda has lost in its leading role in the global jihad.
Almost all mainstream coverage of these events has wrongly referred to ISIS as "Al-Qaeda-linked" and "Al-Qaeda-affiliated". These are misleading and dangerous, because ISIS has moved several steps beyond our assumption. This is a new kind of terrorist that is much more dangerous than Al-Qaeda, not only because of its infamous brutality (ISIS or death) and anti-Shia doctrine but also because of its vision and leadership.

ISIS has a surprisingly sophisticated bureaucracy with courts, schools, police force, charity network and religious service. Once a city is captured, ISIS immediately got it back to stability; everyone was given some free gas to cook. It tries to win the trust of those who don’t run away. It builds markets, roads, soup kitchens, distributing electricity and gas, allocating orphanage to families, organizing fun fair for children… Some Sunni may disagree with ISIS's Salafi extreme Sunni doctrine, but it does guarantee some stability in the war zone.
Unlike other groups that are usually non-state actors, ISIS has carved itself a quasi-state of jihadist. This territory has under its belly big fat oil fields, and the pocket of ISIS is swollen with $2 billion. Remember when Al-Qaeda attacked the Twin Tower, they had roughly $30 million and we thought they were rich. When the Iraq army was defeated, it also left behind for ISIS ultra modern weapons that US sponsored.

Now that ISIS is rising, many eyes are looking at the Kurds in Iraq, who are famous for their bravery and often known as “peshmerga”, meaning “those who face the death”. They rule over their autonomous Kurdistan and will fight till death to protect their stability. To involve the Kurds, Iraqi government can negotiate and make compromise over the oil rich city of Kirkuk that has long been in dispute.

However, the biggest twist of alliance goes to a potential cooperation between the US and Iran. They now have a common enemy to shake hand with each other. The idea may sound awkward, but this will not be the first time they cooperate. When the US attacked Afghanistan in 2002, Iran gave away all information about Taliban, hoping to use the hand of America to ward off a Sunni-enemy.

A new monster is born and it is important we do not underestimate it.